Mission Mars

L’hélicoptère Ingenuity réalise un exploit historique

avril 21, 2021

L’hélicoptère Ingenuity est entré dans l’histoire. En effet, il est maintenant le premier appareil volant à effectuer un vol motorisé sur une autre planète. L’équipe du Jet Propulsion Laboratory (JPL) a confirmé la réussite du vol après avoir obtenu des données d’Ingenuity. Retour sur ce moment historique.

Ce lundi 19 avril 2021 restera dans l’histoire. En effet, l’équipe du JPL a validé le succès de ce vol à 6:46 a.m. EDT. Les données de l’hélicoptère Ingenuity sont effectivement parvenues au Jet Propulsion Laboratory via le rover Perseverance. 

Le JPL au rendez-vous de l’innovation

« Ingenuity est le dernier né d’une longue série de projets de la NASA atteignant un objectif d’exploration spatiale autrefois jugé comme impossible », a déclaré Steve Jurczyk, administrateur par intérim de la NASA. « Le X-15 était une sorte d’éclaireur pour la navette spatiale. Mars Pathfinder et son rover Sojourner ont fait de même avec trois générations de rovers sur Mars. Nous ne savons pas exactement où Ingenuity nous mènera, mais les résultats d’aujourd’hui nous montrent que le ciel – du moins sur Mars – n’est certainement pas la limite. »

L’hélicoptère Ingenuity, alimenté par énergie solaire, a décollé pour la première fois à 3:34 a.m. EDT. L’équipe du JPL a donc déterminé que ce créneau offrait les meilleures conditions de vol. Aussi, les données de l’altimètre indiquent qu’Ingenuity a atteint une altitude maximale de 3 mètres et s’est maintenu en vol stationnaire pendant 30 secondes. L’hélicoptère est ensuite redescendu à la surface de la planète Mars après avoir effectué 39,1 secondes de vol.


Dans cette vidéo capturée par le rover Perseverance, l’hélicoptère Ingenuity effectue le premier vol motorisé et contrôlé sur une autre planète (19 avril 2021).

Aussi, la démonstration de vol était complétement autonome, pilotée par des systèmes de guidage, de navigation et de contrôle embarqués. Effectivement les données échangées avec Mars parcourent des centaines de millions de kilomètres. Cette prouesse technologique est permise grâce à des satellites en orbite et au réseau spatial profond de la NASA. L’hélicoptère ne peut donc pas être piloté en temps réel avec un simple joystick.

L’hélicoptère Ingenuity marque l’histoire

Thomas Zurbuchen, administrateur pour la science à la NASA, a dévoilé le nom du terrain martien sur lequel le vol a eu lieu : « Aujourd’hui, 117 ans après le premier vol des frères Wright sur notre planète, l’hélicoptère Ingenuity de la NASA a réussi à réaliser cet exploit incroyable sur une autre planète ». Il a également ajouté : « Bien que ces deux moments historiques pour l’aviation soient séparés par le temps et 173 millions de kilomètres d’espace, ils sont désormais liés à jamais. En hommage à ces 2 fabricants de vélos de Dayton, ce premier aérodrome sera désormais connu sous le nom de Wright Brothers Field. Ce nom rend hommage à l’ingéniosité et à l’innovation qui continuent de propulser l’exploration. »

En tant que projet de démonstration technologique, l’hélicoptère ne contient aucun instrument scientifique. Au lieu de cela Ingenuity, qui mesure 49 centimètres de haut pour 1,8 kg, sert à vérifier si l’exploration de Mars peut intégrer des moyens aériens.

Ce premier vol comprenait plein d’incertitudes. En effet, Mars possède a une gravité nettement inférieure, un tiers de celle de la Terre, et une atmosphère extrêmement fine avec seulement 1% de pression à la surface par rapport à notre planète. Cela signifie donc qu’il y a relativement peu de molécules d’air avec lesquelles les deux pales de rotor d’Ingenuity d’1,2 mètre de large puissent interagir. L’hélicoptère contient des composants uniques, ainsi que des pièces commerciales standard provenant de l’industrie des smartphones. Aussi, c’est la  première fois que ces composants sont testés dans l’espace lointain.

Une prouesse technologique en un temps record

« En six ans le projet Mars Helicopter est passé du stade de simple réflexion à un concept concret d’ingénierie pour réaliser ce premier vol sur une autre planète », a déclaré Michael Watkins, directeur du JPL. « Ce projet concrétise une première historique témoignant de l’innovation et de la persévérance de notre équipe au JPL, ainsi que dans les centres de recherche de Langley et Ames de la NASA et de nos partenaires industriels. C’est donc un exemple éclatent des avancées technologiques menées au JPL et qui correspondent bien aux objectifs d’exploration de la NASA. »

Perseverance a atterri avec Ingenuity le 18 février dernier sur Mars. Déployé à la surface du cratère Jezero le 3 avril 2021, Ingenuity donc est actuellement au 16ème sol de sa fenêtre de test qui est de 30 sol (31 jours sur la Terre). Au cours des trois prochains sols, l’équipe Ingenuity recevra et analysera toutes les données du test. Elle sera ainsi en capacité de formaliser un plan pour le deuxième vol d’essai expérimental prévu pour le 22 avril prochain. Si l’hélicoptère survit à ce deuxième test, l’équipe du JPL pourra alors étudier les pistes pour élargir le plan de vol.

Retrouvez toutes les informations concernant l’hélicoptère Ingenuity en consultant sa page officielle : https://mars.nasa.gov/technology/helicopter/

Credits: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS et NASA/JPL-Caltech